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Texas - 2 semanas ago

Millones de hogares de Texas se quedan sin electricidad debido a una helada ártica

Picos extremos en la demanda obligan a las compañías eléctricas a realizar cortes

Por primera vez en una década, millones de hogares de Texas están sufriendo cortes de electricidad debido a una helada ártica sin precedentes que ha provocado el caos en los mercados energéticos de Estados Unidos.
Las ciudades más grandes, desde Houston hasta San Antonio, se quedaron sin electricidad durante periodos de hasta una hora, ya que el suministro en el segundo estado más grande de EE.UU. fluctuó de forma salvaje.
«Todos los operadores de la red y todas las compañías eléctricas están luchando por restablecer la electricidad en estos momentos», dijo Bill Magness, Presidente y Director General de Ercot, el operador de la red eléctrica del estado.
El frío extremo ha cogido por sorpresa al mercado eléctrico tejano, muy descentralizado, a pesar de que el Servicio Meteorológico Nacional de EE.UU. avisó hace una semana de las inminentes temperaturas gélidas. Con el equivalente a 2 millones de hogares sin electricidad, se espera que la situación empeore a lo largo del lunes. Ercot espera que la demanda de energía alcance un máximo histórico, superando un récord establecido durante una ola de calor de verano en 2019.
Se trata de los primeros apagones continuos provocados por el frío desde 2011. Los picos de demanda eléctrica suelen producirse en verano en Texas, cuando aumenta el uso del aire acondicionado. Una pérdida de frecuencia en la red ha provocado la paralización de 30 gigavatios de generación. Muchas estaciones habrán estado sometidas a un mantenimiento programado, dejando la red más expuesta durante los picos de demanda inusualmente grandes.
Los cortes rotativos durarán probablemente toda la mañana del lunes y son una posibilidad hasta que las condiciones meteorológicas amainen, dijo Ercot en un comunicado.
En la última semana se han superado cerca de 800 récords diarios de temperaturas frías a medida que el aire ártico llega hasta el Golfo de México. En todo Estados Unidos, las advertencias de tormentas invernales y los avisos meteorológicos afectan a 157 millones de personas, dijo Brian Hurley, pronosticador principal de la rama del Centro de Predicción Meteorológica de Estados Unidos.
Partes de Texas estaban más frías que Alaska, según el Servicio Meteorológico Nacional. La temperatura a las 5 de la mañana en Houston era de 18 grados Fahrenheit, igualando la lectura en Anchorage. En el área de Dallas Fort Worth había 5 grados Fahrenheit.
Las temperaturas gélidas y el desfile de tormentas en EE.UU. se suman a otros casos de clima invernal extremo este año que han paralizado los puertos y trastornado los mercados energéticos en Asia y Europa. Texas, que no está acostumbrada a toda la furia del invierno, está recibiendo un gran sabor. El presidente Joe Biden declaró el estado de emergencia, movilizando la asistencia federal para ayudar a los esfuerzos locales de respuesta.
«Esperaríamos estar en operaciones de emergencia mañana hasta al menos el martes por la mañana», dijo Dan Woodfin, un director senior de Ercot.
La escasez de energía se ve agravada por la falta de generación eólica que ayude a aliviar la carga, ya que la producción se ha reducido a más de la mitad, hasta 4,2 gigavatios, con respecto a la anterior. Los aerogeneradores pueden congelarse cuando hace mucho frío, lo que reduce su eficiencia y las palas pueden acabar dejando de girar.
Anteriormente, los precios al contado de la electricidad en el centro oeste de Texas superaron el tope de la red de 9.000 dólares por megavatio hora, un aumento del 3.466% desde el viernes, según datos recopilados por Bloomberg. Las exportaciones de GNL de EE.UU. también se desplomaron después de que la congelación cerrara puertos y pozos, y la producción de petróleo también se vio afectada, con la producción de petróleo del Pérmico cayendo hasta un millón de barriles al día. Los futuros del West Texas Intermediate subieron hasta un 2,5%, superando los 60 dólares por barril por primera vez en más de un año.
El recorte de los suministros de crudo amenaza con desatar una avalancha de todo tipo de productos, desde el propano hasta el gasóleo de calefacción, combustibles que se utilizan en los aparatos de calefacción móviles.
Odessa, una de las mayores zonas productoras de petróleo de la cuenca del Pérmico, sigue teniendo electricidad. Mientras que San Antonio se ha quedado sin energía con apagones que duran entre 10 y 15 minutos, según fuentes sobre el terreno.
En Houston, hay largas colas para rellenar las bombonas de propano de los hogares y la leña se está agotando. Según el Servicio Meteorológico Nacional, la ciudad podría recibir hasta 5 centímetros de nieve durante la noche, además de hielo y aguanieve. El miércoles recibirá otra tormenta que traerá hielo y lluvia helada.
«Va a ser una semana fría», dijo David Roth, un pronosticador principal de la rama en el Centro de Predicción del Tiempo de Estados Unidos. «Las llanuras del sur están en un patrón de frío y van a tardar en salir de él».
Una mezcla de temperaturas gélidas y precipitaciones está paralizando los parques eólicos en Texas. Eso sería devastador para las centrales eléctricas con contratos para suministrar una determinada cantidad de electricidad en momentos concretos, si tuvieran que comprarla en el mercado al contado para cumplir con sus obligaciones. En la actualidad, esa energía es excesivamente cara.
«Cuando las palas de los aerogeneradores se cubren de hielo, hay que apagarlos», explica Joshua Rhodes, investigador asociado que se dedica a la energía en la Universidad de Texas en Austin.
La red eléctrica de Texas está relativamente poco conectada con el resto del país, lo que la convierte en una isla en lo que respecta al suministro.
Las tormentas no llegarán a las principales ciudades de la costa este, según Bob Oravec, pronosticador principal del Centro de Predicción Meteorológica de Estados Unidos.

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